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Desde la época de los españoles, Perú ha sido una fuente importante de plata

Así como China es ahora el productor de oro número uno del mundo sin tener una de las megaminas dentro de sus fronteras, Perú es el mayor productor de plata del mundo sin una de las minas principales.

Su mina más grande, Uchucchacua, operada por la Compañía de Minas Buenaventura S.A., está en el número 5 de la lista y produce menos de un tercio de lo que producen las minas realmente grandes del mundo.

Sin embargo, su producción de 2009, de 10,56 millones de onzas, sigue aumentando considerablemente la oferta de plata en el mundo. Perú también tiene las minas de plata más grandes de los números 6, 7 y 15.

En total, la nación extrajo 123.9 millones de onzas de plata en 2009, muy por delante de las 104.7 millones de onzas del segundo lugar de México. A lo largo de los años, Perú y México han competido a menudo codo con codo por el título de ser el número 1.

Más de un tercio de la plata de México proviene de una sola mina, la mina de Fresnillo en Zacatecas, que ha estado en operación casi continua desde 1550. Es propiedad de una compañía del mismo nombre, Fresnillo plc, que existe desde 1887 y también es la segunda productora de oro de México. Fresnillo, la compañía, es el tercer productor de plata más grande del mundo.

Otras dos minas de plata de buen tamaño en Perú están clasificadas como la sexta y séptima más grandes del mundo. La número 6 es Arcata y la número 7 es Pallancata, ambas propiedad de Hochschild Mining, una empresa con sede en Londres.

En 2009, Arcata produjo 9,54 millones de onzas de plata, mientras que Pallancata añadió otros 8,42 millones de onzas al recurso mundial.

La última mina en la lista de las 15 principales también está en Perú. Huaran, propiedad de Pan American Silver Corp., extrajo 3,56 millones de onzas el año pasado.

Con sede en Vancouver, Columbia Británica, Pan American Silver tiene otros recursos de plata en Perú también, junto con varias minas en México y otras partes de América. En total, produjo 23.0 millones de onzas de plata durante 2009 y anticipa que crecerá hasta cerca de 23.4 millones de onzas este año.

Lo que cuesta producir plata

Si bien no hay minas de plata «típicas», las minas peruanas de Pan American Silver tienen costos en efectivo (que no tienen en cuenta factores como la amortización y la exploración) que van desde unos 7 a unos 9 dólares por onza.

La mina de menor costo de la compañía es Manantial Espejo en Argentina, que también es la más grande de las minas de la compañía. Se espera que produzca 4.6 millones de onzas de plata en 2010 a un costo promedio en efectivo de $3.26 por onza.

En un promedio general, la compañía espera que cada una de las 23.4 millones de onzas que explota este año cueste 6.40 dólares cada una. En agosto de 2010, la plata se vendía a alrededor de $19 por onza, lo cual le da a una compañía como Pan American un fuerte margen y una razón para seguir desarrollando sus minas de plata.

El Servicio Geológico de los Estados Unidos, que hace un seguimiento de las estadísticas de minería en todo el mundo, dice que Perú produjo unas 3,900 toneladas métricas de plata en 2009, en comparación con las 3,690 toneladas métricas del año anterior.

También informa que las reservas de plata en el suelo de Perú suman 59,000 toneladas métricas. (Cabe señalar que los mineros de plata subterránea rara vez reportan más de unos pocos años de reservas, porque están constantemente explorando más allá de la minería en curso para desarrollar más mineral).

Las mayores reservas de plata del mundo se encuentran en el vecino Chile, que reporta 70,000 toneladas métricas y extrajo cerca de 2,000 toneladas métricas en 2009.

Larga historia, fuerte futuro

La minería de plata en Perú existe desde mucho antes de la llegada de los españoles y ha florecido desde el siglo XVI. Es probable que sea importante en el futuro.

Las matemáticas muestran que la producción de plata de Perú, la mayor parte de la cual se exporta (algunos como productos de mayor valor, como la joyería) fue de más de 2.000 millones de dólares en 2009, una parte considerable de los 27.000 millones de dólares de exportaciones de la nación el año pasado.

Dado que la mayoría de los minerales se encuentran en regiones alejadas de las ciudades, los productos básicos como la plata ayudan a crear puestos de trabajo en algunas de las zonas más pobres del país, aunque no se desconocen los desacuerdos entre los agricultores y los mineros sobre el uso de la tierra y el agua en esas zonas.

Cabe esperar que la industria de la minería de plata del Perú siga expandiéndose en los próximos años, especialmente si el precio de la plata sigue siendo tan superior al costo de producción de este metal precioso.

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